45 亿美元秘密启动 永久改变计算机行业丨 Magic Leap 小道消息

本文来自福布斯,作者 David M. Ewalt,由魔多编译。

全文一共 6390 个字,有点小长。



科技界最令人眼红的邀请自然是前往历史悠久的佛罗里达南部商业园的门票,这个商业园外表上看与点缀美国郊区的办公大楼没什么差别,而内部,则完完全全是两个不同的世界。仿真机器人在大厅里走俩走去,休息室里悬挂着的绿色爬行怪兽,动画里的仙女荧光闪烁,75 英尺高的战争机器在停车场里巡逻……


即便是办公大楼本身也非同寻常。悬挂在楼表面的高清电视看上去平淡无奇,但下一面它就会消失在你的视线里,难以置信是吧?再等一会儿,它就会漂浮在你房间的正中央。你可以随意靠近,从各个角度观察它。它的对角线长度约 80 英寸长,被调到了 ESPN 频道,而且没有任何东西用来悬挂它。


电视看上去非常真实,但其实不是真的。这些奇观都是幻象,通过混合现实头显的镜片被“召唤”到现实来,而这款刚刚发明启动的强大神秘头显的名字就叫做 Magic Leap。


和任何优秀的魔术师一样,Magic Leap 的创始人兼 CEO,Rony Abovitz,45岁,对于 Magic Leap 的原理始终保持低调


Magic Leap 自从 2011 年创立以来,一直处于非常隐秘的状态运营。只有很少一部分人见过它具备什么样的科技,而只有更少的一部分人明白它是怎么工作的,而他们所有人都签约了许多保密协议,他们甚至都不可以承认这家公司存在。


大量的资金流入位于佛罗里达州罗德代尔堡的达尼亚滩,一个只有 3 万人口的地方。截止目前,Magic Leap 已经通过风投筹集近 14 亿美元,其中 7940 万美元来自今年二月份,据报道是史上规模最大的 C 轮融资。


似乎每一个绩优股都有大量的投资方,如安德森霍洛维茨,凯鹏华盈投资公司,谷歌,摩根大通,富达投资公司,以及阿里巴巴,不仅如此,还有一些不是很传统的投资方,如华纳兄弟和传奇影业(哥斯拉和侏罗纪公园的制作方)为他撑腰。


Magic Leap 在最后一轮融资中被估值 45 亿美元。如果 Abovitz 当时保留他 22% 的公司股份,他现在已经是一个亿万富翁了。


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这么多的资金在科技圈内掀起各种奇奇怪怪的谣言:Magic Leap 可能利用了全息图技术,或者镭射技术,甚至开发了某种永远也不会,也永远不可能被商业化的产品——和大楼一般大小的现实扭曲机器。Magic Leap 从未公开展示过自己的产品,也从未声明发布任何产品,也从没解释过推动其产品的”Lightfield光场”技术的所有权。


但现在,公司已经从暗处走了出来,在极为罕见的一场访谈中,Abovitz 说 Magic Leap 花费了 10 亿美元用于完善原型机,并表明公司已在佛罗里达州开始建造生产线,尽管他们这项技术的消费者版本尚未发布。当一切准备就绪的时候(乐观估计在 18 个月后),他们可以把计算机技术导向一个新的领域,我们可能迎来一个未来几个世纪都会一直用下去的新界面。


“我们在建造一种全新的情景计算机。”Abovitz 说,“我们在做的事情非常,非常与众不同。”


Magic Leap 的创新不只是一次高端显示技术——它是一台破坏性的机器。


这项科技将会影响每一个使用屏幕或者电脑的行业,甚至还有一些不用这些产品的也会受到影响。它将摧毁 1200 亿元的平板显示屏市场,并极大程度动摇价值 1 万亿的全球消费者电子产业。它的应用范围也十分广泛,你可以丢掉你的电脑,笔记本,还有手机,因为你说需要的所有计算功能都会在你的眼镜里,而它可以在任何地方生成任何大小的显示屏。


除此之外,他们还可以让任何东西呈现在你眼前,比如你要去的下个会议的方向,眼镜会在你所在的城镇地面上画出亮黄色的箭头。你可以看到想要买的新沙发在你自家客厅里的样子,从各个角度,不同的灯光下都可以观看,都不用走出你的房间。


即使是机械白痴也可以轻松修理自家的汽车,只需要利用一个互动程序,它会为你高亮标出你需要替换的某一特定零件,并在你做错的时候警告你。Magic Leap 的定位可以说在每一个互动环节都可以盈利:不仅仅通过销售硬件和软件盈利,它甚至可以通过收集、分析并再次销售数据来盈利。


“很难想象一个不会因此完全改变的领域。”Abovitz 说。


2


我想你应该已经尝试过虚拟现实(VR)——索尼,谷歌,三星还有 Facebook 在过去的 12 个月了都完成了他们的 VR 产品首秀。VR 是一种电脑生成的沉浸式模拟体验,现在被广泛用于电子游戏领域,玩家通过戴在头上的显示器创造的虚拟世界来代替真实世界。


你可能也试过增强现实(AR),在这种现实里,数字化内容会覆盖在真实环境上。2016 年众多电子界潮流之一使 AR 变得主流:在 7 月份,手机 APP 开发商 Niantic 发布了 Pokémon Go,一款利用智能手机摄像头在现实世界中(或者说在手机屏幕上)创造出动漫怪兽。


然而无论是 VR 游戏还是 Pokémon Go 都无法做到 Magic Leap 的“混合现实(MR)”所能办到的。VR 能将你带到另一个地方,AR 可以让皮卡丘出现在你的客厅里。而 MR 可以让你待在原来的世界里,然后赋予皮卡丘生命。


它是怎么做到的?Magic Leap 技术的核心是一个头戴显示器,但最终产品应该会融入一副眼镜里。当你佩戴这台设备的时候,它不会遮挡你的视线;硬件会通过安装在半透明玻璃上的光学系统直接在视网膜上投影成像(这台设备是不会射瞎你的钛合金眼球的,它只是复制了我们观察世界的自然成像方式,只不过现在你是看着这个显示屏)。硬件还会不断收集信息,分析房间内的障碍物,收集声音信息,追踪眼球运动,并观察手部动作。


这样的结果就是,一个混合现实生成的物体是对周边环境有感知的,并且有能力与周边真实的环境互动。在 Magic Leap 硬件上的小精灵可能会在你抓它的时候逃掉,躲在你家沙发背后,甚至如果你有智能家居的话,它会关灯躲在黑暗里。


在 Magic Leap 众多 demo 之一,有一款 demo 向大家炫耀了一下电脑生成的“虚拟互动人类”,真人大小,并且出乎意料得真实。Abovitz 和他的团队把虚拟人类(或者动物,或者其它任何东西)想象成电子助手——就像是一个有实体的 Siri,这样合作起来更方便,而且也更难忽视她。让你的虚拟助手给你的同事发一条消息,它可能会走出你的办公室,然后通过你同事的 MR 头显,出现在 TA 的办公桌旁,亲口告诉 TA 你的消息。




在一个混合现实的世界里,计算能力不会局限于桌面上的某件小东西,它可以和任何物体关联,无论真实或虚拟,MR 会赋予他们感知自己位置的能力,关于它用处的信息,以及如何使用它。


“把它想成一种未来的计算机。”Abovitz 说,“而现实世界就是你的桌面。”在计算机发展的历史中,我们首先有了大型计算机,然后 PC 电脑,再有了手机设备。如果 Magic Leap 能够得道,下一代计算机就会是虚拟的一代。


“这不再关乎娱乐或者单纯的电子游戏了。”传奇影业的创始人,亿万富翁 Thomas Tull 这么说道,“这是一种与世界交流的全新方式,是新一代的计算机。我认为它最终会成为一家非常重要的公司。”


3


Rony Abovitz 总是把自己置身于对高科技未来的视野中。他 1971 年出生,从以色列移民生活在克利夫兰,从小就对电脑和科幻小说痴迷。“我们这一代都是 Steve Jobs 和 George Lucas 的粉丝。”他提到,“他们伴随我们长大,我们的脑子都被他们充斥了……我和我的朋友都想成为 Luke 天行者,摧毁死星,然后建造自己的 C-3PO。”


在他 11 岁的时候,他们全家搬到了佛罗里达南部;他 13 岁就开始上高中,比一般的孩子提前了一年。毕业后麻省理工向他抛出橄榄枝,但他选择就读迈阿密大学,因为离家比较近。随后在 1994 年他获得了机械工程的学士学位,两年后又拿到了生物医学工程的硕士学位——然后他就又开始幻想起了星球大战。


Abovitz 在 1997 年成立了他的第一家公司,Z-KAT。“我决定发明星球大战里面的那种医疗机器人,因为我觉得——我真的是这么想的——我造不出来X翼战机,而且这样我也没法和我爸妈解释毕业之后到底做了些什么。”他这么说到。


在 2004 年,Abovitz 和其它一些共同创始人从 Z-KAT 的机器人组中抽离出来,成立了一家新公司,Mako Surgical,主要生产机械手臂,帮助医生进行骨科手术。当时对于这种机器人的需求非常高,在 2008 年公司就上市了,融资 5100 万美元。


在 Mako 全职工作,又结婚生了一个小女儿之际,Abovitz 为他的创意创造了一个新的出口,名为 Hour Blue——他自己的幻想世界,一个拥有各种各样神奇生物的外星星球,如会说话的机器人,会飞的鲸鱼。随后在 2010 年,他又建立了一家新公司,Magic Leap 工作室,用来发展绘画系列小说和剧情片特许经营权。


“我是公司的唯一员工,而这家公司其实就在我家的车库里。”Abovitz 提到,“我妈用一块帆布和几个彩色字母做成了一个Logo,上面写着‘Magic Leap Studios’。”


为了帮助这个项目发展,他取出了通过 Mako 获得的一些资金,雇用了 Weta Workshop,这是一家位于新西兰的特效、创意开发工坊,指环王三部曲中就有它的杰作,他们通过故事的描述把一些角色赋予血肉之躯。


同时,受到 William Gibson 的《神经漫游者》和 Vernor Vinge 的《彩虹之尽》之类的科幻小说启发,Abovitz 感到很沮丧,因为他在小说里读到的增强现实、虚拟现实在实际生活中根本没有得以运用,于是他就开始考虑如何让这些技术成真。


“那真的是个非常特别的时刻……现实和科幻小说开始融合。”Weta Workshop 的 CEO,同时也是 Magic Leap 董事会成员之一的 Richard Taylor 这么说道,“我们为 Hour Blue 创造的虚拟技术,也在 Rony 开始探索的增强现实的实际运用中同步开发。”


在 2011 年,Magic Leap 工作室改变了工作的焦点,并成为了 Magic Leap 有限公司,Abovitz 雇了一个小团队用来帮助他实践混合现实这个想法。没过多久,公司就有了他们的测试原型机。


“一开始的时候我们只能做到在现实空间里生成一个单一像素,我们可以在房间内自由移动它,我们当时非常激动。”Abovitz说道,“在其他人看来,他们都觉得‘这是什么?不就是个点吗。’但是就是从那一刻起,我确信我们的想法是可以实现的。”


他也知道他需要更多的资金。Abovitz 一开始通过 Mako 的 IPO 获得了一批资金用来支撑公司的运营,而在 Mako 被一家医疗设备制造商 Stryker 公司以 17 亿美元的价格收购之后,他将其中一部分收益也投资了进来。Abovitz 不愿意透露投资的具体金额(他说反正是百万级别的),但是他知道这些钱远远不够。


幸运的是,这项科技非常抢手。“当我们告诉别人我们在研究内容的时候,大家都不相信我们。”Abovitz 说到,“而之后他们又会要求加入我们,说‘哇哦,没想到你们居然真的做到了。’这基本是所有投资我们的人的一个心态变化,从’这不可能的’到‘我们想投资你们’。”


在 2014 年 2 月 Magic Leap 发表声明他们已通过种子轮向私人投资者融资超过 5000 万美元。8 个月后,这家公司又结束了由谷歌带头的高达 5 亿 4200 万美元的 B 轮融资。


“我们投资 Magic Leap,因为我们相信他们的光场科技将会是继个人电脑、网络、以及智能手机之后科技界的重要转折点。”


Obvious Ventures 的共同创始人 James Joaquin 这么说道,这家投资公司坐落于旧金山,共三位创始人,其中一位正是 Twitter 的 Evan Williams。“它有改变全球经济范畴的潜力,无论是娱乐,教育还是生产方面。”




4


Magic Leap 破纪录的 C 轮 7 亿 9400 万融资于 2016 年 2 月份公布,由阿里巴巴领头,以及谷歌和 Qualcomm 投资公司这类继续投资者,再加上一些来自 Fidelity 投资公司,摩根大通,摩根斯坦利和美国普信集团这样的新投资方。“我不认为说它是狂热的有什么不妥。”Thomas Tull 这么说道,“这家公司毫无疑问可以吸引优质的投资者,而且它在此刻资本状况良好。”


Rony Abovitz 看上去不像是行业巨头类型的人,除非你参考的麻豆是 Willy Wonka。Abovitz 照亮了整个行业,就像 Roald Dahl 的天才巧克力大亨一样,他会带你参观 Magic Leap 在佛罗里达的新总部,这个新总部似乎更符合 Abovitz 的设想,而不是那个离达尼亚滩15分钟距离看上去和其它大楼毫无差别的办公楼,现在这栋大楼就空着。他会指给你看那些很酷的机器,令人钦佩的工具,并邀请嘉宾爬上梯子来看他们高端的空气过滤器。他很友好,也一直很开心的样子,言语和穿着都十分休闲(经常牛仔裤T恤)。人们提到他人好的频率和说他聪明的频率差不多高。


他也很可能沉迷在自己的工作里。就在最近的一个周五下午本应该准时开始的行程中,他就消失了半个小时,因为 Abovitz 来自正统犹太背景,因此当天打算早些离开公司去参加安息日活动,而新总部出了一个小问题,虽然不是不常见,但确实是个问题。最终他的同事们发现他其实一直在公司,他在停车场,一直坐在自己车里神情恍惚又专注地打电话。


Magic Leap 于 2015 年 10 月新建了一个占地 25 万 9000 平方英尺的新园区,并期望 850 名员工中的大部分都能在年底前搬进来。其余的员工都被分配在全球 9 个办公室,不仅仅在像硅谷、奥斯丁这样的科技城,也包括遥远的地区,像惠灵顿,新西兰,特拉维夫。有些团队已经就位,包括提供机械设备的商店,还有一些工程团队。


对于 Abovitz 而言,保证团队的共同发展是很重要的一部分,这样才能让公司制造出“几百代”的头显原型机。“Magic Leap 更新换代如此之快的原因也是因为我们每个人都被用在了刀刃上。”Abovitz 这么说道。


Magic Leap 也在新的园区内同时建造生产设施。“这是 Magic Leap 最像太空飞船的一部分。”Abovitz 在引导一个团队参观生产线区域的时候这么说道,生产线区域有许多条很长且独立的模块托架排在一起,就像是港口停的潜水艇一样。每一条线都能在需要的时候激活,把生产力从每年几千件提升到每年一百多万件。


Abovitz 希望 Magic Leap 能留在佛罗里达;在那里生产有许多优势,其中之一就是可以让公司对其技术保持神秘。如果把公司总部定在加州北部,想要保密是基本不可能的,考虑到硅谷的跳槽文化还有飞一般的谣言传播速度。


当然了,他在雇佣员工这方面肯定会更轻松,但是 Magic Leap 的科技始终是一股强大的吸引力,把硅谷和其它科技谷的人才吸引过来。“我们将非常多的高端工程人才和科技生产人才带到了佛罗里达来。”他说道。




5


想想也知道,Abovitz 不可能是这个领域里唯一看见机会的企业家。仅仅在过去的 12 个月里,根据 Digi-Capital 数据显示,各种投资公司已投资 23 亿美元到虚拟现实和增强现实领域。此外,国际数据公司显示,增强现实和虚拟现实今年的全球营业额为 52 亿美元,在 2020 年这个数字将超过 1620 亿美元。


有着这样的增长,各种大公司都渴望分一杯羹。谷歌已经利用苦命的 Google Glass 在 2013 年涉足 AR,这是一副可以使一个虚拟电脑屏幕出现在用户眼前的眼镜。这个项目由于隐私和安全隐患停滞不前,但是谷歌在 Magic Leap 的投资还是显示出了它持续的兴趣。


“我们通过和 Rony 以及团队早期的讨论发现,我们想要帮助他们加速实践自己的想法,把它变成现实。”谷歌企业发展部的副总裁 Don Harrison 这么说道。


同样,苹果也在研究 AR,但它究竟是开发自己的头显还是为 iPhone 加入 AR 功能我们还不得而知。像 Meta 这样的硅谷创业公司(已融资 7300 万美元)以及 Atheer(据报道市值 2300 万美元)正在开发他们自己的 AR 头显,并且如果成功的话很可能成为自然合并的候选人。


然而就目前而言,Magic Leap 最大竞争对手还是微软,微软在 2014 年发布了一款名为 HoloLens 的增强现实头显。这是一款小批生产的版本,HoloLens 开发者版本,于今年发放给了数量不明的一批微软硬件、软件开发商,而消费者版本可能会与明年某日发布。“微软在这个行业里有巨大的优势,因为他们的人脉很广。”来自 Gartner 研究分析师 Brain Blau 说道。“他们已经深入了这个行业,而这也是他们对于 HoloLens 的定位。”


那么,既然已经有了生产线,Magic Leap 进军市场的时间点会是什么时候呢?


“快了……吧。”Abovitz 害羞地说道。关于这台头显得价格他也没有做过多解释,“不会是一个奢侈产品的。”这是他的最终答案。


但是想到微软预计明年发布 HoloLens 的消费者版本,也可以想象得出 Magic Leap 也必须要整装待发,不然他就只要在起跑线输给他最大的竞争对手了。并且,考虑到 Meta 的头显预购价格为 1000 美元,我们也可以估计 Magic Leap 的新设备应该也会是 4 位数范围内。


Magic Leap 最终还是发现了他们在各种商业应用中的巨大作用,尤其是医疗成像和零售业(想象在家里“试穿”,毫无PS痕迹)。但和其它许多科技一样,想必领头的还是娱乐产业。


Magic Leap 正在开发的大部分内容都是针对室内的,并且雇佣了一批非常知名的电子游戏设计师,漫画家,艺术家和作家。一本关于虚拟现实,且有重大意义的小说《雪崩》的作家尼尔·斯蒂芬森,正是 Magic Leap 的首席未来畅想官,在公司的西雅图办公室中开发一款还未爆料的游戏。


其它内容都来自 Abovitz 在 Weta Workshop 的同僚们,他们在新西兰有一个 25 人的实验室。他们的第一个项目,Dr. Grordbort’s Invaders,是一款定位于蒸汽朋克宇宙的动作游戏:玩家使用镭射枪,打败试图冲进玩家客厅墙壁,还有在房间里飞来飞去的邪恶机器人。


在 6 月 Magic Leap 还宣布与 ILMxLAB 的战略合作关系,这是 Lucasfilm 旗下的一个沉浸式娱乐体验分支,并在 Lucasfilm 的旧金山园区中建立了一个共同研究实验室。“就像是在老电影场景里工作一样。”ILMxLAB 的负责人 Vicki Dobbs beck 这么说道。


这次合作已经催生除了不少基于星球大战的混合现实体验,包括有一款在发布会时出现的体验,其中有 C-3PO 和 R2-D2,还有另外一款尚未公布、基于帝国反击战标志性战斗——霍斯战役的体验。而这也让 Rony Abovitz 这个因为想要创造X翼战机而成为企业家的男人的梦完整了。



星球大战里的X翼战机



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